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Hubble pudo haber visto la estrella más distante hasta la fecha

Los astrónomos han tenido éxito en encontrar algunas de las galaxias más distantes del universo, pero ahora podrían haber identificado la estrella más distante hasta la fecha. Como Alambre SyFy notaslos investigadores que utilizan el telescopio espacial Hubble han manchado Earendel («estrella de la mañana» en inglés antiguo), una estrella que actualmente se calcula que está a 12.900 millones de años luz de distancia; la luz que vemos en ella proviene de cuando el universo tenía aproximadamente 900 millones de años. Hasta ahora, los objetos más pequeños vistos a esa distancia eran cúmulos estelares.

Si se confirma, la estrella romperá fácilmente el récord anterior. La estrella más distante hasta ahora era MACS J1149+2223 Lensed Star 1, que brilló cuando el universo tenía unos 4.000 millones de años. Los científicos encontraron esa estrella usando Hubble en 2018.

La antigua estrella Eärendel capturada en una composición de exposiciones del Telescopio Espacial Hubble.

NASA/ESA/Brian Welch (JHU)/Dan Coe (STScI)/Alyssa Pagan (STScI)

La hazaña se logró utilizando lentes gravitacionales, o confiando en la gravedad de los cúmulos de galaxias para distorsionar la luz y magnificar objetos que de otro modo serían difíciles o imposibles de detectar. La luz de la galaxia anfitriona de la estrella se deformó en un arco largo gracias al enorme cúmulo de galaxias WHL0137-08. Mientras Earendel se sienta en el borde de un espacio «cáustico», o una onda en el tejido del espacio, su brillo se magnificó mil veces y lo ayudó a sobresalir.

Eärendel también es una bestia grande. Los científicos estiman que tiene «al menos» 50 veces la masa del Sol y millones de veces más brillante. También se espera que tenga relativamente poco metal, ya que se habría formado cuando no tenía acceso a elementos más pesados ​​que llegaron con las sucesivas generaciones de estrellas. Si está hecho solo de hidrógeno y helio, sería la primera evidencia de estrellas muy tempranas de «Población III».

El objeto aún no ha sido confirmado como una estrella, pero eso podría llegar relativamente pronto. Los observadores planean usar la alta sensibilidad infrarroja del telescopio espacial James Webb para verificar el estado de la estrella de Eärendel y estudiarla con más detalle. Dicho esto, Webb también podría ayudar a identificar estrellas que están aún más distantes. Para decirlo de otra manera, la tecnología necesaria para reconocer la existencia de la estrella podría relegarla a una nota al pie.

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